Sergio Garcia telah bermain di TPC Sawgrass cukup baik untuk mengetahui masalah mengintai di setiap sudut lapangan, dan putaran pembukaan Kamis di The Players Championship memberikan contohnya. Tapi dia cerdik mengatasinya.

Awal yang solid berubah menjadi awal yang brilian bagi Garcia, yang menyelesaikan birdie-birdie-eagle untuk 7-under 65, membuat pegolf Spanyol itu unggul dua pukulan di antara para pemain yang menyelesaikan putaran pembukaan mereka (21 pemain harus menyelesaikannya putaran pertama pada Jumat pagi setelah pertandingan dihentikan karena gelap).

Garcia, yang memenangkan kejuaraan mayor PGA Tour pada tahun 2008, memasukkan putt birdie 15 kaki pada hole 7 par-4, memukul iron 3 hingga ke jarak 15 kaki pada hole 8 par-3, dan menutupnya dengan wood 5 ke jarak 18 kaki untuk eagle di hole terakhirnya.

Hasil 65 itu menyamai skor terbaiknya di Stadium Course.

Garcia adalah satu di antara hanya lima pemain dari tee off pagi yang menembus 70 dalam kondisi yang tampaknya ideal, dengan hanya angin sepoi-sepoi dan lapangan dalam kondisi bersih. Masalahnya berasal dari posisi pin yang membutuhkan ketelitian lebih dari biasanya, dan bahaya Sawgrass yang membuat lapangan ini menghibur seperti biasanya.

“Untuk beberapa alasan, itu hanya cocok untuk mata saya,” kata Garcia. “Saya melihat apa yang saya ingin lakukan hampir di setiap hole dan kemudian tinggal menyelesaikannya.”

Dia melakukannya lebih baik dari siapa pun, menambahkan eagle lain di awal putaran dengan pukulan pendekatan 10 kaki pada hole 17 par-3.

Corey Conners, pesaing minggu lalu di Bay Hill, dan Matt Fitzpatrick masing-masing memiliki 68, sementara runner-up Bay Hill Lee Westwood dan Tom Hoge tertinggal satu pukulan lagi.

Bryson DeChambeau, Dustin Johnson dan Jordan Spieth termasuk di antara mereka yang bermain di sore hari.

Garcia menjadi saksi terdekat kejamnya lapangan Sawgrass. Dia bermain bersama Rory McIlroy, yang memulai putaran dengan double bogey dari hutan di No. 10 dan menyelesaikan skor sembilan hole dari 43 dengan melakukan dua pukulan tee ke dalam air pada hole 18 untuk bogey quadruple 8. Dia selesai dengan tiga putt bogey untuk hasil 79, start tertinggi dari turnamen apa pun sejak hasil 79 di Royal Portrush di British Open 2019.

“Angka besar di 18 tidak membantu dan kemudian double di hole pertama juga tidak membantu,” katanya. “Sulit untuk pulih ketika Anda tidak bermain bagus. Jika Anda menghapus hole ke-18 itu, itu masih bukan hari yang baik.”

Henrik Stenson memukul ke dalam air pada hole berturut-turut untuk double bogey dan triple bogey, dan ia memasukkan dua lagi ke dalam air – termasuk di green inland No. 17 – untuk hasil 85, skor tertinggi yang pernah ada di PGA Tour.

Byeong Hun An melakukan semua kerusakan pada satu hole – empat pukulan tee di air pada hole 17 untuk 11 – hasilnya jadi 83. Kevin Na memukul tiga di air pada hole 17 untuk quintuple-bogey 8 dan mencatat 81 di kartunya.

Rickie Fowler memiliki tiga double bogey untuk hasil 77, membuat dia dalam bahaya kehilangan cut dan kemungkinan kehilangan Dell Match Play dalam dua minggu.

(Foto: Getty Images)