Dua dari tiga pegolf top dunia akan kembali ke acara European Tour yang kontroversial di Arab Saudi. Brooks Koepka dan Dustin Johnson berkomitmen untuk tampil di Saudi International 2020, yang akan diadakan pada Januari di Royal Greens Golf & Country Club di King Abdullah Economic City.

Kembalinya Johnson, juara bertahan, dan Koepka, nomor 1 dunia, adalah berita besar untuk acara tersebut, yang memulai debutnya Januari lalu di lapangan bertabur bintang yang juga mencakup Justin Rose, Bryson DeChambeau, Sergio Garcia, Patrick Reed dan lainnya.

“Saya benar-benar menikmati perjalanan saya ke Arab Saudi tahun lalu dan permainan saya tentu cocok dengan tata letak di Royal Greens Golf & Country Club,” kata Johnson dalam rilisnya.

“Saya memiliki kenangan yang sangat baik dari minggu ini dan berharap untuk mempertahankan gelarnya.

“Sangat menyenangkan melihat bagaimana Golf Saudi telah memperkuat komitmennya untuk membuat acara golf kelas dunia dan rencana untuk menumbuhkan golf di wilayah ini berjalan lancar. Merupakan suatu kehormatan untuk menjadi bagian darinya. “

Koepka, yang finis T57 tahun lalu, juga merilis pernyataan tentang penampilannya.

“Saya senang bisa kembali ke Arab Saudi, setelah kunjungan yang menyenangkan tahun lalu,” katanya. “Lapangan golf adalah salah satu yang terbaik yang pernah saya mainkan di wilayah ini, dengan pemandangan yang luar biasa, termasuk beberapa pemandangan Laut Merah yang menakjubkan.

“Acara ini merupakan kesempatan untuk memamerkan pekerjaan yang dilakukan untuk menumbuhkan permainan golf di Kerajaan, yang dibuktikan oleh para penggemar yang antusias tahun lalu. Sangat menyenangkan untuk terlibat dengan inisiatif ini dan saya berharap untuk melihat kemajuan yang telah dibuat oleh Golf Saudi dalam satu tahun terakhir.”

Kontroversi di balik Saudi International
Lapangan tuan rumah Royal Greens secara resmi dibuka pada 2018 setelah bertahun-tahun perencanaan dan menjadi komunitas golf Saudi pertama dari jenisnya. Acara tersebut, dengan dompet $ 3,5 juta, merupakan salah satu dari enam acara European Tour yang akan dimainkan di Semenanjung Arab musim lalu. Direktur eksekutif European Tour Keith Pelley mengatakan event ketujuh dapat ditambahkan di masa depan.

Banyak turnamen golf internasional berlangsung di negara-negara dengan catatan hak asasi manusia yang meragukan. Tetapi acara Saudi itu mendapat sorotan tajam tahun lalu karena digelar hanya beberapa bulan setelah pembunuhan Jamal Khashoggi pada Oktober, seorang jurnalis yang berbicara menentang Pangeran Mohammed bin Salman di kolom Washington Post. Khashoggi, seorang warga Amerika Serikat yang telah melakukan perjalanan ke Turki, terbunuh di dalam Konsulat Saudi di Istanbul setelah setuju untuk bertemu di sana.

Para pejabat Turki serta agen-agen intelijen dari seluruh dunia (termasuk yang dari Amerika Serikat) setuju bahwa putra mahkota kemungkinan bertanggung jawab untuk memerintahkan pembunuhan Khashoggi. Akibatnya, pegolf dikritik karena menerima uang Saudi untuk tampil dan berbicara atas nama pemerintah mereka.

Paul Casey, seorang duta besar UNICEF, berbicara menentang acara tersebut Januari lalu dan telah mengambil sikap publik yang paling kuat terhadap permainan ini. Musim gugur yang lalu, Tiger Woods dilaporkan menolak biaya penampilan sebesar $ 3,3 juta, yang terbesar dalam karirnya, dan menolak undangannya ke acara tersebut (meskipun agen Woods tidak mengomentari mengapa ia menolak undangan itu). Orang lain yang hadir dilaporkan menerima biaya penampilan lebih dari $ 1 juta. Sebaliknya, Rory McIlroy baru-baru ini mengatakan ia melewatkan rangkaian acara European Tour ini karena alasan tertentu.

“Saya menolak jutaan dolar [dengan tidak pergi] ke Abu Dhabi dan Arab Saudi karena saya ingin melakukan hal yang benar,” katanya kepada Golf Digest’s John Huggan. “Saya ingin bermain di lapangan yang ingin saya mainkan. Saya pikir saya tidak perlu melakukan itu karena saya merasa saya melakukan hal yang benar.”