Ryan Palmer sedikit emosional selama 15 menit terakhir Sabtu yang berakhir dengan hasil 9-under 64 untuk putaran terbaik minggu ini dan berbagi keunggulan dengan Harris English di Sentry Tournament of Champions.

Palmer mengira dia mungkin mendapat masalah dengan metal fairway tipis saat mendekati green pada hole 18 par-5. Bolanya nyaris tak menyentuh rumput asli di sisi kiri green dan bergulir hingga 12 kaki, dan dia melakukan dua putt untuk birdie.

Skornya bertahan saat para pejabat menetapkan bahwa tidak ada niat, dan tidak ada penalti, ketika dia menekan divot beberapa langkah dari tempat bola golfnya bergulir setelah sebuah chip yang kurang bagus di hole kesembilan.

English tidak begitu beruntung dengan pukulan keduanya ke green 18. Bolanya masuk hazard. Alih-alih melakukan pukulan ketiga dari jarak 200-an yard, ia mengayunkannya hingga lewat 80 kaki dan mengambil dua putt yang sulit untuk par dan 66.

Mereka imbang pada 21-under 198, satu pukulan di depan Collin Morikawa, yang juga bermain-main dengan masalah pada hole penutupan di Plantation, finis dengan birdie dan mencetak 65.

Hingga hole terakhir, putaran ketiga di Kapalua berisi banyak birdie. Skor sangat rendah, tidak hanya oleh satu pemain tetapi beberapa dari mereka, karena lapangan yang lembut dan sedikit angin.

Tiga teratas mulai menjauh.

Daniel Berger, yang bermain di grup terakhir dengan English, memiliki putt panjang eagle yang menggantung di bibir lubang pada hole ke-18 dan harus puas dengan birdie dan 67 yang membuatnya tertinggal tiga pukulan, masih dalam persaingan.

Juara bertahan Justin Thomas akhirnya melakukan pukulan yang menyesatkan. Tiga kali minggu ini, ia memukulnya ke rumput asli setinggi lutut dan berhasil menemukan bola dan dua kali menyelamatkan par. Dia tidak seberuntung itu di hole keenam, ia mendapatkan double bogey. Thomas pulih untuk hasil 68 dan empat pukulan di belakang, bersama dengan Sungjae Im (67).

Juara Masters Dustin Johnson melakukan yang terbaik untuk mengimbangi permainan lawannya sampai drive pada hole ke-15 par-5 berlayar terlalu jauh ke kanan dan ke dalam hazard, mengarah ke bogey yang terasa lebih buruk mengingat itu adalah par 5 yang bisa dia raih dalam dua pukulan dengan iron. Dia melewatkan peluang birdie masuk dan mencetak 69, tujuh pukulan keluar dari keunggulan.

Xander Schauffele dua tahun lalu membukukan 62 pada hari terakhir untuk bangkit dari ketinggalan lima, dan skor seperti itu dimungkinkan dalam kondisi ideal ini. Tapi ada banyak pemain yang harus disusul, dan English belum menunjukkan tanda-tanda mundur saat ia meraih kemenangan pertamanya hanya dalam tujuh tahun.

Palmer lebih lama lagi – 11 tahun sejak gelar individu terakhirnya di PGA Tour – dan memainkan yang terbaik pada hari Sabtu. Satu-satunya kesalahan besar adalah pada hole 9 par-5 ketika ia melakukan tembakan kedua di rough sebelah kiri green dan menggunakan klub yang salah untuk melakukan pitching dan bolanya meluncur menuruni lereng kembali ke dalam fairway.

Dia tahu ke mana arahnya dan mulai berjalan, dan menendang divot beberapa langkah dari tempat bola bergulir. Pelanggaran itulah yang menyebabkan Camilo Villegas didiskualifikasi dari turnamen ini 10 tahun lalu di hole ke-15. Palmer bertemu dengan staf peraturan dan dibebaskan karena tidak ada niat untuk memperbaiki permukaannya. Dia hanya kesal.

Jadi skornya tetap dan dia sekarang adalah bagian dari dua pemain yang memimpin, grup terakhir antara dua pemain yang mencoba mengakhiri paceklik gelar.

Para pemain yang memenuhi syarat untuk Tournament of Champions diperluas tahun ini untuk para pemenang 2020 dan siapa saja yang mencapai Tour Championship, semua karena pandemi COVID-19 yang menutup tur selama tiga bulan. Baik Palmer maupun English berhasil mencapai East Lake. Keduanya ingin membuat kemenangan berikutnya yang menjamin mereka kembali ke Maui.

Tepat di belakang mereka adalah juara PGA, Morikawa, meraih kemenangan ketiganya dalam 14 turnamen terakhirnya di seluruh dunia.