Bintang Jepang Hinako Shibuno membukukan 4-under 67 pada hari Jumat dan membuka keunggulan tiga pukulan menuju akhir pekan di U.S. Women’s Open.

Satu-satunya kesalahan Shibuno pada hari yang lembab dan lembut di Champions Golf Club, Houston, Texas, adalah bogey tiga putt pada hole 16 par-3 di lapangan Jackrabbit. Dia finis dengan putt birdie sejauh 10 kaki untuk mengembalikan keunggulannya atas mahasiswi tingkat dua Arizona State, Linn Grant dari Swedia.

Shibuno tiba-tiba menjadi terkenal pada musim panas 2019 ketika ia memenangkan Women’s British Open di Woburn, gelar mayor pertama untuk pemain berusia 22 tahun itu dan pertama kali bermain di luar Jepang. Dia disebut “Cinderella yang Tersenyum”, mengacu pada penampilan kejutan dan senyumannya yang memikat.

“Tidak ada tekanan apa pun,” kata Shibuno. “Saya bermain mayor di Amerika Serikat, tidak seperti ketika saya berada di British Open, di mana saya merasa seperti memulai dari awal.”

Dia tampak seperti juara mayor di U.S. Women’s Open, tempat prakiraan hujan dan angin kencang tidak pernah terwujud. Hujan ringan turun sesekali.

Linn Grant tampil debut di U.S. Women’s Open dua tahun lalu saat berusia 18 tahun di Shoal Creek dan berada di urutan keempat menjelang akhir pekan hingga finis dengan putaran 78-81.

Dia mencetak 69 di Jackrabbit dan akan berada di grup terakhir hari Sabtu. Mereka akan bergabung dengan amatir lainnya, mahasiswa tingkat akhir Universitas Texas Kaitlyn Papp, yang mencetak 68 di Cypress Creek dan tertinggal empat pukulan.

USGA menggunakan dua lapangan untuk pertama kalinya karena pandemi memaksa Women’s Open ditunda enam bulan hingga Desember dengan siang hari yang terbatas. Dua putaran terakhir akan diadakan di Cypress Creek, lapangan yang sebelumnya menyelenggarakan Ryder Cup, U.S. Open dan Tour Championship di PGA Tour.

Enam pemain amatir lolos cut, yang ditetapkan di 3-over 145.

Shibuno berada di 7-under 135, dan hanya 12 pemain yang berada dalam kisaran lima pukulan dari pemimpin skor.

Memenangkan kejuaraan mayor tahun lalu tidak cukup bagi Shibuno untuk menjadi anggota LPGA Tour. Dia merasa dia terlalu muda, masih hijau, dan membutuhkan lebih banyak pengalaman di LPGA Jepang.

Rencananya adalah menunggu hingga akhir tahun dan mengikuti kualifikasi sekolah versi LPGA. Namun itu dibatalkan karena pandemi COVID-19. Satu-satunya jalan sekarang adalah memenangkan Open.

Ditanya apakah dia akan bergabung dengan LPGA kali ini, Shibuno tersenyum – tentu saja – dan berkata, “Tentu saja, ya.”

Dia juga harus menghadapi ketenaran instan di Jepang, di mana golf wanita sering kali mendapat rating TV yang lebih tinggi daripada pria.

“Saya berubah dari orang normal menjadi selebriti dalam semalam, dan saya tidak tahu bagaimana menjelaskannya, tapi saya merasa berperilaku sebagai orang yang baik,” katanya melalui seorang penerjemah. “Di Jepang, meski saya memakai masker, orang mengenali saya. Tentu, itulah tujuan bermain golf secara profesional. Tapi lebih sulit bagiku untuk pergi makan malam daripada sebelumnya.”

(Sumber: Golf Channel. Foto: Getty Images)