Corey Conners memimpin putaran pada hari Jumat di Arnold Palmer Invitational saat Bay Hill mulai terpanggang di bawah terik matahari.

Conners memimpin dengan putt eagle 25 kaki di hole 16 par-5 — eagle keduanya di hole itu dalam dua hari — untuk hasil 3-under 69 dan keunggulan satu pukulan atas mantan pemenang Bay Hill, Martin Laird (67).

Rory McIlroy nyaris bergabung dengan Conners di sore hari sampai dia melakukan beberapa drive kurang jitu yang membuatnya kehilangan satu pukulan ketika dia hanya bisa memukul bola kembali ke fairway, yang mengarah ke bogey. Dia menutup dengan lima par berturut-turut untuk hasil 71 yang menurutnya bisa lebih buruk.

“Itu bisa saja putaran di mana saya bisa mencetak 74 atau 75. Saya masuk dengan 71 dan cukup senang dengan itu,” kata McIlroy.

Dia tertinggal dua pukulan, bersama Viktor Hovland dan Lanto Griffin, yang masing-masing memiliki skor 68.

Jordan Spieth tetap dalam persaingan menuju akhir pekan, yang menjadi rutinitas di bulan lalu saat ia mencoba untuk mengakhiri lebih dari tiga tahun tanpa menang. Spieth melakukan pukulan flop shot yang luar biasa di atas bunker menuju green cepat yang meluncur ke jarak satu kaki untuk menghasilkan par dan 69.

Conners berada di 9-under 135, dan sekarang semua orang bersiap menghadapi cuaca.

Ramalan cuaca mengumumkan adanya hujan deras pada hari Sabtu, yang membuat Bay Hill bermain lebih lama dan lebih sulit, sementara juga menjaga agar green tidak sekeras tahun lalu ketika Tyrrell Hatton menang dengan 74.

“Kami hanya akan melihat apa yang terjadi dan bersiap untuk apa pun,” kata Conners.

Hatton setidaknya mendapat kesempatan di akhir pekan. Dia membuka dengan 77 dan 10 pukulan lebih baik pada hari Jumat, 67 yang memungkinkan dia lolos cut dengan selisih satu pukulan dari ambang batas.

Juga lolos cut adalah dua kapten Ryder Cup — Padraig Harrington dari Irlandia dengan 74 menjadi sembilan pukulan di belakang, dan Steve Stricker dengan 71 yang membuatnya satu pukulan lebih baik.

Conners, yang satu-satunya kemenangan PGA Tour dua tahun lalu di Texas Open, menyelamatkan par tujuh kali selama ronde tersebut, pengecualian datang di hole kedua par-3 ketika ia kurang mencapai green, sekitar 80 kaki jauhnya, dan berakhir kehilangan putt par dari 10 kaki.

Namun, orang Kanada itu bermain solid. Ini adalah kedua kalinya dia memegang keunggulan menjelang akhir pekan, kesempatan lain di Valspar Championship pada 2018 ketika upayanya untuk menang seluruh putaran berakhir dengan 77 di babak final.

“Saya belum terlalu sering berada di posisi ini, tetapi saya memiliki kepercayaan diri yang tinggi dalam permainan saya dan merasa sangat santai beberapa hari terakhir, jadi coba pertahankan,” kata Conners. “Saya merasa memiliki banyak energi. Minggu lalu saya libur dan sangat bersemangat untuk akhir pekan.”

Laird baru-baru ini sukses menang di lapangan yang sudah dikenalnya. Pada musim gugur, ia mengakhiri tujuh tahun tanpa kemenangan dengan menang di Las Vegas, tempat kemenangan PGA Tour pertamanya pada tahun 2009. Ia menang di Bay Hill pada tahun 2011 pada putaran final dengan hanya skor 75.

Sekarang ada banyak orang lain yang berpotensi menang.

Juara US Open Bryson DeChambeau mengatasi bogey berturut-turut pada akhir dari sembilan hole depan dan membuat 71. Dia tertinggal tiga pukulan. Satu pukulan di belakangnya adalah Spieth, Justin Rose (68), Sunjae Im (70) dan Paul Casey (69).

Hatton bukan satu-satunya pemain yang mengalami peningkatan besar. Jazz Janewattananond dari Thailand memiliki putaran rendah turnamen dengan 65, yang 10 pukulan lebih baik dari putaran pertamanya.