Lee Westwood, yang akan berusia 48 tahun bulan depan, telah bermain di Arnold Palmer Invitational sejak 1998, ketika beberapa bintang PGA Tour saat ini masih memakai popok. Pada hari Sabtu, Westwood mencetak delapan birdie dan satu eagle dalam perjalanan untuk membukukan 7-under 65 dan memimpin satu pukulan atas Bryson DeChambeau dan pemain Kanada Corey Conners. Dengan demikian, Westwood menjadi pemain tertua yang memimpin 54 hole/ co-lead di Tour sejak Phil Mickelson di American Express pada 2019.

Sebagai bukti lebih lanjut dari daya tahannya, Westwood menjadi pemain pertama yang memimpin 54 hole di Tour pada 1990-an, 2000-an, 2010-an, dan 2020-an. Tahun lalu, dia memenangkan Race to Dubai satu musim dan dia saat ini berada di peringkat No. 39 dunia.

“Jika Anda mengatakan kepada saya 20 tahun yang lalu, apakah Anda akan tetap berada di 50 besar dunia pada usia 48 tahun, saya mungkin sedikit skeptis,” Westwood mengakui. “Itu hanya menunjukkan bahwa saya masih mampu bermain bagus di turnamen ini dengan semua pemain muda bagus di sekitar saya dan jelas bersaing, karena itulah yang saya lakukan minggu ini.”

Westwood membuka dengan putaran 69-71 dan memulai pestanya pada hari Sabtu dengan putt birdie 30 kaki di hole pertamanya. Dia melewatkan putt par 5 kaki pada hole kedua, tetapi membuat birdie di lima hole sepanjang rentang tujuh hole dimulai di No. 4, melakukan pukulan wedge ke jarak 2 kaki di No. 8 dan menenggelamkan putt 19 kaki di hole 10. Ada tiga putt bogey di No 11 dan 15 – diimbangi dengan birdie di 13 – tapi kemudian putternya mulai “memanas” dari jarak jauh. Pertama, Westwood memasukkan putt eagle 33 kaki pada hole 16 untuk mendapatkan dua digit di bawah par dan ia menutup putaran dengan cara dramatis dengan birdie 28-kaki untuk menjadi pemain tertua yang mendapatkan skor 65 atau lebih rendah di Bay Hill sejak itu. Fred Couples di putaran pertama tahun 2008.

Westwood telah memenangkan 25 kali European Tour tetapi hanya dua kali di PGA Tour, dan tidak ada lagi sejak FedEx St. Jude Classic 2010. Ini menandai penampilannya yang ke-14 di Bay Hill dan itu adalah lapangan yang cocok untuknya sejak awal.

“Pertama kali saya datang dan memainkannya di akhir tahun 90-an saya menikmatinya dan jatuh cinta padanya, saya bermain bagus minggu itu, saya berada di grup kedua hingga terakhir pada hari Minggu. Jadi, ya, ini tempat yang saya suka,” katanya. “Jelas, dengan nama Raja yang melekat padanya, ini adalah trofi yang sangat istimewa untuk diangkat, turnamen untuk dimenangkan.”

Skor keren 65-nya, yang dimainkan di permukaan yang disukai, adalah skor terendahnya dalam 49 putaran karir di tempat Arnie dan mengangkatnya ke agregat 54 hole 11-under 205. Westwood, yang bermain di grup terakhir pertamanya sejak British Open 2013 — dia finis di urutan ketiga saat Mickelson mengklaim Claret Jug — harus menyempurnakan pekerjaannya pada hari Minggu jika dia ingin mengenakan sweater alpaka merah yang dipakai pemenang.

Selain DeChambeau dan Conners, pesaing terdekatnya, Keegan Bradley, yang mencetak 64, putaran rendah turnamen, dan Jordan Spieth (68) berada dua pukulan di belakang, Tommy Fleetwood (68) mengintai tiga pukulan di belakang, dan mantan juara API Rory McIlroy (72) akan mencoba mengisi gaya Palmer dari empat pukulan di belakang.