Negeri Matahari Terbit punya pahlawan baru.

Hideki Matsuyama memuaskan dahaga negara yang gila golf pada hari Minggu dengan menyemarakkan akhir pekan yang menakjubkan di Augusta National Golf Club untuk menjadi juara Masters pertama dari Jepang.

Bermain di Masters ke-10 dan memikul harapan bangsa yang merindukan salah satu rekan senegaranya untuk akhirnya memenangkan kejuaraan mayor, Matsuyama menguasai kendali dengan 7-under par 65 di putaran ketiga – skor terendah dengan tiga pukulan – dan memupuskan harapan di akhir hari dari Xander Schauffele untuk menang dengan satu pukulan.

Dengan putaran 69-71-65-73 dalam permainan ke-85 Masters, Matsuyama finis di 10 under tepat saat Jepang bersiap-siap untuk menghadapi hari baru pada Senin pukul 8 pagi. Dengan bantuan juara bertahan Dustin Johnson, Matsuyama mengenakan jaket hijau delapan hari setelah Jepang merayakan kemenangan Tsubasa Kajitani yang berusia 17 tahun di kejuaraan Amatir Wanita Nasional Augusta.

“Saya sangat senang,” kata Matsuyama melalui seorang penerjemah. “Semoga saya menjadi pelopor dengan kemenangan ini dan banyak orang Jepang lainnya akan mengikuti. Saya senang bisa membuka pintu semoga, dan banyak lagi yang akan mengikuti saya. Sungguh mendebarkan begitu banyak anak muda di Jepang yang menonton. Mudah-mudahan dalam lima tahun mereka akan berlaga di pentas dunia. Semoga anak muda yang tidak bermain golf melihat ini dan menganggapnya keren. Saya adalah juara mayor pertama dan itu mungkin jika mereka memutuskannya. Tapi mereka akan bersaing dengan saya. Saya senang untuk mereka dan semoga mereka akan mengikuti jejak saya.”

Dalam perjalanan untuk menyelesaikan Dobel Jepang pada hari terakhir yang cerah dan berangin, Matsuyama menunjukkan bakat luar biasa dalam memukul bola dan putting, kecakapan yang menjadi musuh bebuyutannya selama bertahun-tahun. Salah satu putt terbesarnya minggu ini terjadi pada hole kelima di babak final ketika ia memasukkan bola dari jarak 17 kaki untuk par untuk mempertahankan keunggulan tiga pukulan saat itu. Dia menang dengan membuat putt bogey di hole terakhir.

Unggul 4 pukulan setelah 54 hole, Matsuyama mengarahkan pukulan tee-nya jauh ke dalam tanaman pinus dan melakukan bogey pada hole pertama. Sebelum dia melakukan tee off pada hole kedua, keunggulannya turun menjadi satu. Tapi Matsuyama tidak menyerah saat ia melakukan birdie pada hole kedua dan kemudian memimpin 5 pukulan dengan birdie berturut-turut pada hole ke-8 dan ke-9 karena penantangnya tidak menyerang. Dia memimpin enam poin dengan delapan hole tersisa dan kemudian bertahan dengan rekan bermainnya Schauffele, yang finis di posisi kedua di Masters 2019.

Schauffele turun tujuh pukulan setelah awal yang lambat tetapi saat memainkan tee ke-16 selisihnya tinggal dua setelah membuat empat birdie berturut-turut. Tapi pukulan 8-iron-nya masuk kolam dan membuat triple-bogey 6 yang menghancurkan.

Matsuyama, yang pindah ke peringkat 14 dunia resmi, memukul bola ke air di belakang green ke-15 dan membuat bogey dan kemudian ke 16 untuk melihat keunggulannya menyusut menjadi dua saat Will Zalatoris, yang memikat penonton sepanjang minggu saat ia mencoba menjadi rookie pertama yang memenangkan Masters sejak Fuzzy Zoeller pada 1979, finis dengan skor 70 di 9 under.

“Dengan Xander memiliki momentum, saya merasa saya perlu birdie pada hole 15,” kata Matsuyama. “Tapi itu tidak terjadi. Tapi aku masih memimpin.”

Dan kemudian dia membuat dua pukulan sempurna ke penyelesaian yang sulit dan mempertahankan keunggulan sampai akhir.

Zalatoris finis kedua dan telah memainkan 10 kali di top-10 dalam 22 start sejak memenangkan TPC Colorado Championship di Heron Lakes pada Korn Ferry Tour Juli lalu.

Jordan Spieth yang kembali muda, juara Masters 2015, finis ketiga pada 7 under dengan skor 70, bergabung di sana ada Schauffele, yang menutup dengan 72. Itu adalah finis keempat teratas kelima kalinya bagi Spieth dalam delapan start terakhirnya, termasuk kemenangannya pekan lalu di Valero Texas Open.

Untuk Schauffele, dia sekarang menjadi runner-up delapan kali dan seri ketiga tiga kali sejak dia memenangkan empat gelar PGA Tour terakhirnya di Sentry Tournament of Champions 2019.

(Foto: David J. Phillip/AP)