Sudah 15 tahun sejak Sergio Garcia terakhir kali bermain di Plantation Course di Kapalua, tuan rumah dari Sentry Tournament of Champions. Garcia, pemenang turnamen 2002, tidak melewatkan satu pukulan pun. Ia mengatakan “Aloha” pada skornya 6-under 67 dan berbagi posisi di jajaran atas pada putaran pertama di Hawaii.

“Senang bisa kembali,” kata Garcia. “Saya bisa saja datang jauh-jauh sebelum tahun ini, tetapi berada di Eropa itu terlalu jauh untuk datang cuma satu atau dua minggu.”

Garcia, yang lolos ke turnamen dengan memenangkan Sanderson Farms Championship pada bulan Oktober, telah melewatkan turnamen ini di tahun-tahun sebelumnya karena dia secara tradisional menghabiskan Natal di negara asalnya Spanyol dan memperkirakan itu adalah perjalanan 22 jam ke Maui dari sana. Tetapi tahun ini, karena COVID-19, dia tidak dapat melakukan perjalanan ke Eropa dan tiba di Kapalua lebih awal dari rumahnya di Texas.

“Tahun ini, sedikit lebih mudah karena kami berada di Austin karena semua yang terjadi di dunia dan itu membuat saya dan keluarga lebih mudah berada di sini dan hanya memiliki beberapa minggu yang menyenangkan,” dia menjelaskan.

Putaran Garcia dimulai secara tidak menguntungkan dengan tiga putt bogey pada hole pertama dan 2-over par melalui tiga hole. Tapi dia membalikkan harinya dengan chip-in eagle dari rintangan di depan green kelima dan kemudian bersaing.

“Itu adalah pukulan hebat yang jelas memiliki sedikit keberuntungan karena saya telah melewati beberapa masalah dengan klab saya,” kata Garcia tentang chip-in dari jarak 53 kaki.

Garcia, yang akan berulang tahun ke-41 pada hari Sabtu, menambah enam birdie lagi pada 13 hole terakhirnya, menyamai Sungjae Im, Robert Streb, Nick Taylor dan Ryan Palmer dengan putaran pembuka 67. Itu cukup baik untuk skor terendah ketiga hari itu, hanya tertinggal dari Harris English dan Justin Thomas, yang masing-masing mendapat 8-under 65.

Sudah hampir 20 tahun sejak Garcia menang di sini dalam debut turnamennya dan kenangan akan kemenangan itu kembali membanjiri, terutama ketika dia ditunjukkan beberapa klip dari minggu istimewa itu, termasuk putt kemenangan dalam playoff.

“Saya terlihat sangat muda, itu bagus,” katanya sambil tertawa. “Melakukan putt kritis pada hole 18 untuk mencoba berada di playoff dengan David Toms dan kemudian putt yang saya buat.”