Keith Mitchell meluruskan putternya dan memainkan pukulan tee yang bagus pada hari Sabtu yang membawanya ke 6-under 66 dan memimpin dua pukulan atas Rory McIlroy dan Gary Woodland di Wells Fargo Championship.

Masalah putter itu bukanlah kiasan.

Setelah finis dengan skor 82 di Valspar Championship minggu lalu, Mitchell merasa putternya tidak sejajar. Dia telah meluruskan kembali ke spesifikasi yang tepat, menghindari kesalahan dan sekarang memiliki peluang untuk meraih kemenangan kedua di PGA Tour.

“Saya hanya merasa semuanya benar-benar berfungsi,” kata Mitchell, yang mengumpulkan 9-under 204. “Driver saya terasa hebat, dan di sekitar tempat ini Anda benar-benar harus mend-drive dengan baik. Benar-benar hanya berusaha menjaga bola di depan dariku sekarang dan lihat apa yang bisa kami lakukan besok.”

McIlroy akan berada di sana juga.

Pemenang dua kali di Quail Hollow, McIlroy melaju untuk memimpin, memantapkan dirinya setelah double bogey di hole ke-12 ketika pukulannya membentur jalur cart, dan mencetak 68. Tanpa kemenangan dalam 18 bulan terakhir, McIlroy akan berada di final grup untuk pertama kalinya sejak Riviera lebih dari setahun yang lalu.

Woodland memiliki masalah sendiri, terutama drive kanan dari air pada hole 7 par-5 yang mengubah birdie menjadi bogey, dan putt buruk di sembilan hole belakang. Dia masih berhasil mencetak 70 dengan peluang menang untuk pertama kalinya sejak gelar US Open di Pebble Beach pada 2019.

Luke List (68) tertinggal tiga pukulan, sementara Scott Stallings (70) dan Satoshi Kodaira (68) berada di 5-under 208.

Hari Sabtu itu menjadi momen untuk perbaikan kesalahan, dan Mitchell melakukannya lebih baik. Dia mengambil birdie di hole 9, hole terberat kedua hari itu, dan menangani sebagian besar peluang mencetak skor. Namun, kebanyakan, dia menghindari kesalahan yang memperlambat McIlroy dan Woodland, dan menyingkirkan begitu banyak kesalahan lainnya.

“Beberapa lapangan golf di PGA Tour Anda dapat melakukan pukulan buruk, lolos begitu saja dan masih mencoba membuat birdie,” kata Mitchell. “Anda tidak dapat melakukan itu di sini. Saya pikir itu adalah ujian golf yang sebenarnya. Saya tidak berpikir golf akan menyenangkan jika setiap lapangan seperti ini. Saya hanya merasa lebih nyaman berada di sekitar lapangan yang lebih sulit.”

McIlroy dibantu dengan kecepatan puttnya, kritis pada hari dengan angin kencang. Tapi di No 12, drive ke kiri menghantam jalan setapak dan jauh ke atas bukit. Mencoba memukul pitch di bawah pohon, dia tidak bisa kembali ke fairway, dan terhalang oleh pohon lain yang memaksanya untuk memukul punch di depan kanan green. Pin itu di belakang kiri, dan dia melakukan pukulan tiga putt dari jarak 85 kaki untuk double bogey.

McIlroy menyelamatkan par dengan putt 8 kaki di hole berikutnya.

Woodland pulih dari bogeynya pada hole 7 par-5 dengan drive besar untuk mengatur up-and-down sederhana untuk birdie di No 8, dan dia kembali memimpin dengan birdie pada hole 10. Tapi dia kehilangan pukulan pada hole ke-13 dan ke-14, tiga putt yang terakhir. Dia harus puas dengan par di hole 15.

Sebuah birdie pada hole 17 membuatnya berada dalam jangkauan untuk memimpin.

Tertinggal dari persaingan adalah Phil Mickelson, yang hasil 64 di babak pembukaan sekarang terasa seperti jauh sekali. Dia berada di 9-over selama dua putaran terakhir dan seri untuk posisi ke-55.